人类需要霍金 更需要科学环境

  3月14日,当代受关注度最高的科学家霍金逝世,不仅科学界,普通大众之中也出现一片哀悼之声。

  霍金于1942年生于英国牛津,17岁进入牛津大学,攻读自然科学,随后转读剑桥大学,研究宇宙学。在踌躇满志的年纪,霍金患上了“卢伽雷氏症”——肌肉萎缩性侧索硬化症,不久全身瘫痪,仅有3根手指可以活动,到43岁又因肺炎丧失了语言能力。

  不过正如他自己所言:“身体虽然残障了,不要在精神上残障。”数十年来,霍金在科学领域的贡献有目共睹。他证明了广义相对论的奇性定理和黑洞面积定理,提出黑洞蒸发理论和无边界的霍金宇宙模型,在统一20世纪物理学的两大基础理论——爱因斯坦创立的相对论和普朗克创立的量子力学方面走出了重要一步。

  霍金提出的预言与警示,对人类未来发展亦有借鉴意义。在人工智能(AI)领域兴起前,他希望人类不要踏入AI领域,更不能依赖机器,这会使人类退化,AI甚至总有一天会取代人类。到了AI如火如荼的2017年,霍金在腾讯WE大会上发表演讲,呼吁科技领袖和科学家竭尽所能避免不可控的人工智能的崛起,并签署相关国际条约。的确,虽然AI的发展给人类生活带来了诸多便利,但背后的伦理甚至技术不可控等问题也越来越受到关注。

  霍金逝世引发世界性关注,更重要的是他常年致力于科学的普及。作为当代理论物理的代表人物,对于在公众面前宣传理论物理作用极大,霍金这一影响力也无人能出其右。他1988年所著的代表作《时间简史》,探索着宇宙的起源,阐释宇宙未来之变,至今累计发行量已达2500万册,被译成近40种语言;此后的《果壳中的宇宙》,用通俗的语言解释宇宙的原理,将大众带到理论物理的最前沿,位居全世界最畅销科普著作之列,影响力可见一斑。

  霍金是一位勤奋且意志力强大的天才,他给人类带来的贡献,除了留下的精神财富外,还有这位天才一生留给后人的启示。

  霍金之所以能成为大家,个人天赋与努力之外,整个社会尊重科学、敬畏科学,给人才的成长提供尽可能好的环境氛围也不可或缺。英国政府和诸多科研机构,对霍金一直十分重视,国际上如中国方面也三度邀请霍金访华。紧跟发达国家步伐,中国近年对科技人才队伍建设的重视程度日益提升,去年5月科技部印发《“十三五”国家科技人才发展规划》,对我国研究与发展(R&D)人员数量和年人均研发经费提出指标性要求,意在缩小与发达国家差距,形成具有国际竞争力的创新型科技人才制度优势。

  科学领域的突破,天才固然重要,但更为重要的是社会对科学研究,特别是基础科研的重视程度。九层之台,起于累土,霍金的诞生少不了西方世界数百年来对科学研究的重视,也少不了牛顿、爱因斯坦等科学家的积累。长期以来,基础科学一直是中国的弱项,近几年随着重视程度提升,改观不小。今年1月底,国务院印发《关于全面加强基础科学研究的若干意见》,明确我国基础科学研究三步走的发展目标,提出到本世纪中叶,把我国建设成为世界主要科学中心和创新高地,涌现出一批重大原创性科学成果和国际顶尖水平的科学大师。

  此外,霍金常年致力的科学普及,也提升了大众对科学素养的认知。当今世界,在物质生活日益充沛之际,科学素养、人文素养和经济学素养逐渐成为现代人的标配。因此在霍金去世后,向大众普及科学知识,仍然是科学界的重要工作。

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